Så har livet anlänt till en fyra år ung ö

Växter har redan etablerat sig på ön Hunga Tonga-Hunga Ha’apai. Här växer getfotsipomea och i bakgrunden ses vulkanen. Foto: Dan Slayback

För fyra år sedan skedde ett vulkanutbrott i Stilla havet. En ö skapades. Bara några år senare hittas en hel del arter som trivs på en av världens yngsta landremsor.

Det var i december 2014 som vulkanen fick sitt utbrott och när askan landade efter att ha skjutits upp 10 000 meter i luften stelnade den och bildade den nya ön som ligger drygt 200 mil nordöst om Nya Zeeland. Hunga Tonga-Hunga Ha’apai, som ön hittills kallas, har ännu inte fått ett officiellt namn och kallas därför som en blandning av namnen på de öar som den nya ön nu sammanbinder.

Den tre-åriga vulkaniska ön i bortre delen av bilden, sedd från en drönare. Foto: Sea Education Association / SEA Semester

Dan Slayback, forskare vid NASA, var en del av det team som besökte den blott fyra år gamla ön i höstas. Han möttes av en dramatisk svart klippa och steniga stränder, men också av en förvånansvärd mängd liv på den ungefär 2 kvadratkilometer stora ön.

Vilka fynd på ön överraskade dig mest?
– Vetenskapligt var det mest överraskande för mig mängden erosion som orsakats av regn. Det hade skapat stora raviner på sidan av vulkanen. Vi kunde se dem på satellitbilderna, men att stå i en av dem gjorde det mycket verkligare, berättar Dan Slayback.

Klipporna vid kratersjön har breda raviner, orsakade av regn och erosion. Foto: Dan Slayback

Andra saker som överraskade var att växter redan etablerat sig på sidan av vulkanen och att så många fåglar använde insidan av kratern för att häcka. Forskarna kunde inte ens gå till vissa områden eftersom marken var täckt av fågelungar och ruvande sottärnor. Även minst en tornuggla hittades.

– Vi hade sett på satellitbilder att växter etablerat sig, men vi visste inte vilka arter det var. Getfotsipomea är en vanlig kustlevande växt i Stilla havet så det var ingen överraskning, men vi hade inte sett vegetationen på sidan av vulkanen och här fanns flera olika arter, troligen har de etablerats via fåglarnas avföring. Intressant nog syntes detta enbart på en liten yta.

Sottärnor har hittat en lämplig häckningsplats på ön. Foto: Dan Slayback

En betydligt tråkigare upptäckt var mängden skräp som redan sköljt upp på ön och inte minst i den kratersjö som bildats. Här fanns massor av plastflaskor, fiskeutrustning, frigolit och till och med en dörr till en frys, berättar Dan Slayback.

Har ni några planer på att återvända för att följa utvecklingen på ön?
– Vi hoppas kunna återvända i höst och göra ett mer grundligt arbete. Resan 2018 var utforskande och för att bättre förstå vad som hänt och hur lättillgänglig ön är. Vi har planer på att kartlägga havsbottnen vid ön, använda drönare för att kartlägga ön och att följa växtlighetens framfart.

Forskarna oroade sig för att ön skulle erodera och försvinna inom några år, men på plats visade det sig att ön verkar relativt stabil och troligen kommer bli en allt artrikare ny miljö i åtminstone tiotals- eller kanske hundratals år framåt.

Källa: NASA