Delade åsikter om elefantkaravanen i Laos – djurplågeri eller djurskydd?

En tämjd "mahout elefant" i Nepal. Foto: Johannes Rydström http://www.natursidan.se/fotografer/naturfotograf-johannes-rydstrom/

En tämjd ”mahout-elefant” i Nepal. Foto: Johannes Rydström

Laos har länge varit känt som “Landet med miljoner elefanter”. Men nu är det färre än 900 stycken i hela landet och mindre än hälften av dessa är vilda elefanter. Inom ett par årtionden beräknas alla elefanterna i Laos att vara helt utrotade, om inget görs för att rädda stammen.

Elefantkaravanen i Laos är en 45 dagars procession som just nu rör sig över norra Laos. Vandringen började i Pak Lay den 27 oktober och når mål i Luang Prabang den 9 december. Paraden är ett sätt att fira att Luang Prabang blev ett av UNESCO:s världsarv för 20 år sedan men främst är det för att uppmärksamma elefanternas öde.

Karavanen ordnas av organisationen ElefantAsia, och är en sorts gatufest, med uppträdanden och aktiviteter i byarna längs vägen. Samtidigt görs reklam för ekoturism med elefanter som ett alternativ till skogsbruk. Traditionellt har vilda elefanter fångats in och tämjts för att användas i skogsbruket i Laos men detta är nu förbjudet av regeringen. Paradoxalt nog är Laos skogar, som avverkas i snabb takt med elefanternas hjälp, också elefanternas naturliga miljö, vilket är den största anledningen till att de har minskat stort i antal. De tama elefanterna stressas till att inte längre kunna få ungar och att jobba så hårt i skogen att de dör i förtid.

ElefantAsia är ett ekoturismföretag grundat av Sebastien Duffillot som vill att elefanterna ska användas inom turistindustrin istället för i skogen. Han driver även Elephant Conservation Center och är av åsikten att det inte är djurplågeri att rida elefanterna.
– Det är inte grymt för en elefant att ha en person eller elefantstol på sin rygg. Det motsvarar att ha en sadel på en häst eller en sele på en buffel, säger han.

Organisationen World Animal Protection är kritiska. De menar att det inte existerar några ridturer på elefanter som inte är jobbiga för djuren. För att kunna ridas måste elefanterna ha tränats hårt, kanske har tränaren slagit dem eller isolerat elefantungarna från sina föräldrar. Dr Neil D’Cruze, chef för forskningen vid World Animal Protection, tycker att elefantkaravanen ger budskapet att det går bra att rida på djuren. De som gör reklam för elefantridning missar hela poängen om varför elefanten kunde gå med på att bära en människa på ryggen från början och att vänja sig vid det, menar han.

World Animal Protection har just nu en manifestation som handlar om att stoppa resebyrån Thomas Cook från att sälja elefantturer till turister. 83 resebyråer i världen har redan slutat helt med att sälja sådana turistattraktioner där elefanter kan fara illa.

Chris Draper från organisationen Born Free Foundation, kritiserar också elefantkaravanen.
– De här elefanterna måste tränas hårt för att lyda, vilket innebär och har inneburit negativ påverkan på djuren.

Men Duffillot tycker kritikerna är för snabba att peka finger. Det är bättre för en elefant att bära en människa på ryggen än att jobba i skogen som den annars kanske hade varit tvungen till, menar han.

– Jag stödjer helt elefantturer med en turist per elefant. Visst skulle det vara fint med vilda elefanter ute i det fria men det är inte längre möjligt. Skogen är inte längre säker för elefanterna eftersom det är så mycket tjuvjakt. Elefantkaravanen ger ett levande och rakt budskap om att det snabbt behövs skydd för detta hotade djur, säger Duffillot.

Han påstår också att turism baserad på elefanterna har inneburit fler fredade platser för elefanter än någonsin förut och att dessa platser måste stödjas istället för att kritiseras.

Källor: Guardian, Elephant Conservation Center, World Animal Protection